Mitarbeiter des Arzneimittelherstellers WuXi AppTec, der in den USA wegen seiner Verbindungen zum chinesischen Militär unter Beobachtung steht, haben gemeinsam mit Wissenschaftlern der Volksbefreiungsarmee (PLA) Behandlungen gegen Höhenkrankheit erfunden. Dies geht aus öffentlichen Patentunterlagen und wissenschaftlichen Papieren hervor, die von Reuters eingesehen wurden.

Die Nachrichtenagentur hat 10 Patentanmeldungen identifiziert, in denen sechs Mitarbeiter von WuXi AppTec als Miterfinder von Medikamenten gegen Höhenkrankheit aufgeführt sind, und zwar zusammen mit sechs Wissenschaftlern des PLA General Hospital in Peking, Chinas führender medizinischer Militärschule und Forschungszentrum. Die Anmeldungen, über die Reuters zum ersten Mal berichtet, wurden zwischen 2018 und 2023 in den USA, Europa und China vorgenommen. Die Behandlung solcher Krankheiten hat für die PLA, die sich erst 2022 mit Indien - einem zunehmend wichtigen Sicherheitspartner der USA - an der Grenze zum Himalaya angelegt hat, höchste Priorität. Die PLA hat erklärt, dass Höhenkrankheiten, zu denen Desorientierung sowie tödliche Lungen- und Hirnödeme gehören, die Hauptursache für die verminderte Kampfkraft chinesischer Soldaten in solchen Gebieten sind und den Ausgang des Krieges beeinflussen können. Die Verbindungen bei der Entwicklung von Medikamenten gehen über die Verbindungen zwischen WuXi AppTec und der PLA hinaus, die von einem Ausschuss des US-Kongresses öffentlich behauptet worden sind.

Der Sonderausschuss des Repräsentantenhauses für die Kommunistische Partei Chinas hat das Unternehmen mit Hauptsitz in Shanghai, das im vergangenen Jahr einen Umsatz von rund 3,6 Milliarden Dollar in den USA verzeichnete, beschuldigt, eine Bedrohung für die nationalen Sicherheitsinteressen Washingtons darzustellen.

WuXi AppTec, das die Vorwürfe, eine Bedrohung für die nationale Sicherheit der USA zu sein, zurückweist, sagte in einer Erklärung gegenüber Reuters, dass es "bei der Durchführung dieser Arbeit nicht mit dem PLA General Hospital oder einer anderen PLA-nahen Einrichtung zusammengearbeitet hat" und dass es "keine besonderen Verbindungen" zum chinesischen Militär hat.

Das Unternehmen gab an, dass seine Mitarbeiter in den Patentdokumenten aufgeführt seien, weil sie zuvor "Verbindungen zur Behandlung von Bluthochdruck erfunden" hätten, während sie für einen Kunden, Shijiazhuang Sagacity New Drug Development, geforscht hätten.

Sagacity hat die Verbindungen "in ein späteres Projekt aufgenommen, von dem wir nichts wussten und an dem unser Unternehmen oder unsere Mitarbeiter nicht beteiligt waren", so WuXi AppTec.

Sagacity, dessen Gründer der gesetzliche Vertreter eines Unternehmens war, das 2016 von der Muttergesellschaft von WuXi AppTec übernommen wurde, erklärte gegenüber Reuters, dass es unabhängig von WuXi AppTec ist, aber bei bestimmten Dienstleistungen mit diesem Unternehmen zusammenarbeitet. Fragen nach den Erfindern des Patents wurden nicht beantwortet.

Das chinesische Verteidigungsministerium reagierte nicht auf die Bitte um einen Kommentar zu den Beziehungen der PLA zu WuXi AppTec.

Der leitende Beamte des PLA General Hospital, Kunlun He, Hauptautor der Studien, die den patentierten Behandlungen zugrunde liegen, und Miterfinder, antwortete nicht auf eine E-Mail mit der Bitte um einen Kommentar.

PATENTVERLAUF

Reuters fand zwei Dokumente des US-Patent- und Markenamtes vom März 2021, aus denen hervorgeht, dass die sechs Mitarbeiter von WuXi AppTec die Rechte an den Patenten an Sagacity und das PLA General Hospital übertragen haben.

Auf die Dokumente angesprochen, sagte WuXi AppTec, dass es "übliche Praxis bei der Patentanmeldung" sei, die Rechte an die Antragsteller zu übertragen und dass weder das Unternehmen noch die sechs Mitarbeiter Eigentümer dieser Patente seien.

In einer Studie vom Juni 2022 zur Behandlung der Höhenkrankheit bedankte sich He, der Wissenschaftler, der die Höhenforschung des PLA General Hospital leitete, bei dem Team von WuXi AppTec für hilfreiche Gespräche über die Initiierung und Förderung" eines von Peking finanzierten hochrangigen wissenschaftlichen Projekts im Verteidigungsbereich.

Der republikanische US-Gesetzgeber John Moolenaar, der den Vorsitz des Kongressausschusses innehat, sagte, dass die Ergebnisse von Reuters "die dringende Notwendigkeit für den Kongress unterstreichen", ein Gesetz zu verabschieden, das die Zusammenarbeit von US-Behörden und Firmen mit einigen Biotech-Unternehmen, darunter WuXi AppTec, einschränken würde. "Die Leute vergessen, dass die öffentliche Gesundheit größtenteils von der PLA kontrolliert wird", sagte Anna Puglisi, eine ehemalige US-Gegenspionage-Beamtin mit Schwerpunkt Biotechnologie und China, die die Ergebnisse von Reuters überprüft hat.

Das chinesische Außenministerium erklärte in einer Antwort auf die Fragen von Reuters, dass viele bekannte US-Unternehmen auch mit dem US-Militär in Verbindung stünden.

Washington solle "aufhören, das Konzept der nationalen Sicherheit zu überstrapazieren" und "aufhören, Technologie- und Handelsfragen zu politisieren, zu instrumentalisieren und zu bewaffnen", hieß es.

MILITÄRFORSCHER

Reuters hat auch sieben Personen identifiziert, die in Forschungsdokumenten oder wissenschaftlichen Seminarunterlagen als Studenten oder Forscher an der Medizinischen Universität der Marine in Shanghai aufgeführt sind, während sie Mitarbeiter von WuXi AppTec waren. Sheng Chunquan, ein Vier-Sterne-Offizier, der die Pharmazieschule der Universität leitet, schrieb in einem Artikel aus dem Jahr 2021 in Chinas Journal of Pharmaceutical Practice and Service, dass die Universität Forscher im Bereich "Militärpharmazie" nach einem Plan ausbildet, der vom obersten militärischen Entscheidungsgremium der Kommunistischen Partei erstellt wurde. Sheng, dessen Arbeit in der Medikamentenentwicklung bereits mit einem WuXi AppTec-Preis ausgezeichnet wurde, sagte in einem Interview aus dem Jahr 2016 - das kürzlich vom Social-Media-Account des Unternehmens gelöscht wurde -, dass die Zusammenarbeit zwischen dem Unternehmen und der Universität "den Prozess der Forschung und Entwicklung neuer Medikamente und deren Markteinführung erheblich fördern" würde.

Vertreter der Universität haben auf E-Mails und ein Fax mit der Bitte um einen Kommentar nicht reagiert.

Eine Überprüfung von mehr als einem Dutzend wissenschaftlicher Arbeiten durch Reuters ergab, dass mindestens drei Studenten der Navy Medical University, die im gleichen Zeitraum von WuXi AppTec in Shanghai eingestellt wurden, auch an Projekten im Zusammenhang mit Schmerzmitteln und einem Antibiotikum für Kunden von WuXi AppTec aus den USA, Europa und Kanada, darunter Novartis, gearbeitet haben.

Eine Sprecherin von Novartis sagte gegenüber Reuters, dass das Schweizer Unternehmen keine Details über die Zusammenarbeit mit Dritten bekannt geben würde, dass es aber "verpflichtet ist, unsere Geschäfte in einer vollständig konformen Weise zu führen."

WuXi AppTec sagte, dass alle medizinischen Militäruniversitäten in China zivile Studenten einschreiben. Es sagte auch, dass seine internen Sicherheitskontrollen den Zugriff unbefugter Mitarbeiter auf Labore und Dateien verhindern und dass alle Mitarbeiter Vereinbarungen unterzeichnet haben, die es ihnen "verbieten, Unternehmensdaten oder geistiges Eigentum mit Dritten zu teilen, auch zum Zwecke der akademischen Forschung und/oder des Studiums."

Puglisi, der jetzt als Lehrbeauftragter an der Georgetown University tätig ist, sagte, dass chinesische Unternehmen durch ein Gesetz aus dem Jahr 2017 - das besagt, dass sie "die staatliche Nachrichtendienstarbeit unterstützen und mit ihr kooperieren" müssen - verpflichtet seien, auf Anfrage der Behörden Informationen weiterzugeben, "unabhängig davon, wem das geistige Eigentum gehört."

WuXi AppTec sagte, das Gesetz unterliege "inhaltlichen und verfahrenstechnischen Einschränkungen" und Peking habe das Unternehmen nicht aufgefordert, "geschützte Daten oder vertrauliche Informationen im Zusammenhang mit diesem Gesetz zur Verfügung zu stellen."

($1 = 7,2330 chinesische Yuan) (Berichte von Kirsty Needham, Andrew Silver und Michael Martina; Bearbeitung durch Miyoung Kim und Katerina Ang)