US-Ölraffinerien und Händler an der Westküste äußern sich besorgt über die Qualität des Rohöls, das über die gerade fertiggestellte Trans Mountain Pipeline (TMX) transportiert wird. Sie warnen, dass ein hoher Dampfdruck und ein hoher Säuregehalt den Kauf von schweren kanadischen Fässern verhindern könnten.

Die 24,84 Mrd. $ (34 Mrd. C$) teure Erweiterung wurde letzten Monat in Betrieb genommen und hat die Transportkapazität zur kanadischen Pazifikküste auf 890.000 Barrel pro Tag (bpd) fast verdreifacht.

Es wird erwartet, dass der Raffineriemarkt an der US-Westküste mit einer Kapazität von etwa 2,5 Millionen Barrel pro Tag ein wichtiger Absatzmarkt für kanadisches Schweröl sein wird, das über Trans Mountain verschifft wird, aber Fragen zur Qualität des Rohöls könnten die Nachfrage nach den Fässern dämpfen. Das könnte die Preise belasten oder mehr Öl auf konkurrierende kanadische Exportpipelines mit niedrigerem Dampfdruck und niedrigeren Säuregehalten lenken.

Mehrere Raffinerien an der Westküste haben in den letzten Wochen Bedenken wegen des hohen Schwefelgehalts, Säuregehalts und Dampfdrucks der ersten Mengen geäußert. Diese Bedingungen könnten die Raffinerieanlagen beschädigen oder die Luftverschmutzung erhöhen, so die Beschwerden der Aufsichtsbehörden und drei Personen, die mit der Angelegenheit vertraut sind, obwohl dies bisher keine Auswirkungen auf die Nachfrage hatte.

Für die Trans Mountain-Pipeline galten in der Vergangenheit höhere Dampfdruckgrenzwerte als für andere Exportpipelines, da sie neben Rohöl auch raffinierte Produkte transportiert. Obwohl die erweiterte Leitung hauptsächlich schweres Rohöl transportiert, gelten für sie dieselben Grenzwerte.

Zehn Unternehmen und Industrieverbände, darunter Canadian Natural Resources Ltd, der US-Ölkonzern Chevron und der Raffineriebetreiber Valero Energy, haben sich in einem Schreiben an die kanadische Energieregulierungsbehörde (CER) über die hohen Dampfdruckgrenzwerte beschwert und gefordert, dass die technischen Spezifikationen der Pipeline eingeschränkt werden.

Cenovus Energy, ein Verlader von Trans Mountain, und Plains Midstream haben sich jedoch für die derzeitigen Grenzwerte ausgesprochen.

Mark Maki, Chief Financial and Strategy Officer von Trans Mountain, sagte, dass die Konsultation mit den Verladern noch andauere und das Unternehmen prüfe, ob es einen zweiten Pool von Rohöl mit anderen technischen Spezifikationen in das Pipelinesystem aufnehmen könne.

"Wir sind sozusagen in der Mitte zwischen den verschiedenen Perspektiven der Kunden gefangen", sagte Maki am Mittwoch in einem Interview mit Reuters.

"Wir werden sehen, ob es eine Möglichkeit gibt, dem System einen weiteren Pool hinzuzufügen und den Bedarf auf diese Weise zu decken.

Die Grenzwerte für den Dampfdruck, die die Volatilität des Rohöls messen, sind für die Raffineriemärkte an der Westküste "völlig unangemessen", schrieb Valero letzten Monat an die CER. Es wird erwartet, dass Valero und andere Raffinerien an der Westküste die größten Abnehmer von TMX-Fässern sein werden.

Chevron teilte der CER gesondert mit, dass die Dampfdruckgrenze den gesetzlich vorgeschriebenen Grenzwert für Lagertanks in seinen beiden kalifornischen Raffinerien überschreitet. Hohe Drücke führen dazu, dass mehr Dämpfe aus den Tanks in die Atmosphäre entweichen.

Der höhere Grenzwert für den Dampfdruck bedeutet auch, dass mehr minderwertiges Leichtöl dem Trans Mountain-Rohöl beigemischt werden könnte, was dessen Wert verringern würde, schrieb der Ölproduzent Canadian Natural, ein wichtiger Verlader an der Pipeline.

Das TMX-Rohöl ist saurer, schrieb Chevron, eine Eigenschaft, die die Verarbeitungsanlagen korrodieren und beschädigen kann.

"Die Raffinerien versuchen immer noch, das neue Paradigma zu verstehen. Es gibt viele Unsicherheiten und die Leute arbeiten an (operativen) Modellen", sagte ein Rohölhändler an der Westküste.

BEGRENZTER INVESTITIONSAPPETIT

Es ist unwahrscheinlich, dass die Raffinerien das Geld ausgeben werden, um ihre Anlagen an die ungewöhnlichen Eigenschaften des TMX-Rohöls anzupassen.

Der Appetit auf Investitionen in neue Anlagen oder Aufrüstungen in den Raffinerien an der Westküste ist begrenzt, sagte RBN Energy-Analyst Robert Auers unter Berufung auf regulatorische Hürden.

Trans Mountain erklärte im Mai, dass eine Überprüfung der technischen Spezifikationen der Pipeline im Gange sei, was Canadian Natural dazu veranlasste, die CER zu bitten, die Prüfung der Beschwerde für 45 Tage auszusetzen. Letzte Woche stimmte die CER zu, was bedeutet, dass es vor dem 8. Juli keine behördliche Entscheidung in dieser Angelegenheit geben wird.

Kanadische Schweröle sind auch sauer und enthalten hohe Mengen an Schwefel, was die bestehenden Schwefelentfernungskapazitäten belasten und die Anzahl der Barrel, die von den Raffinerien an der Westküste importiert werden können, einschränken wird, sagte Jeffrey McGee, Geschäftsführer der Schiffsberatungsfirma Makai Marine Advisors.

Die Raffinerien im Großraum Los Angeles sind der einzige bedeutende Bestimmungsort für die schweren sauren Rohölsorten von TMX entlang der Westküste, da die Raffinerien im Bundesstaat Washington, auf Hawaii und in Alaska leichtere und süßere Rohöle bevorzugen, so McGee.

KOSTEN ÜBERTRUMPFEN BEDENKEN

Die niedrigen Kosten und die Nähe zu den kanadischen Fässern haben bisher jedoch die Qualitätsbedenken übertrumpft. Das Schiff Aqualeader hat letzten Monat etwa 290.000 Barrel Rohöl bei Marathon Petroleum in Anacortes, Washington, entladen und war damit die erste TMX-Fracht, die an der Westküste ankam, wie die Schiffsverfolgungsdaten der Raffinerie zeigen.

Auch die Raffinerien von Chevron in El Segundo (Kalifornien) und Phillips 66 in Ferndale (Washington) haben in den letzten Tagen Ladungen angenommen.

Die Käufe werden einige südamerikanische Rohölsorten wie Napo und Oriente aus Ecuador und Vasconia aus Kolumbien ersetzen. Auch das irakische Basrah könnte aufgrund der höheren Transportkosten ersetzt werden, so Händler und Analysten.

Es wird jedoch erwartet, dass Rohöl aus Kalifornien und Alaska North Slope aufgrund seiner höheren Qualität weiterhin in den Raffinerien der Westküste eingesetzt wird. ($1 = 1,3687 kanadische Dollar) (Berichterstattung von Arathy Somasekhar in Houston und Nia Williams in British Columbia; Redaktion: Josie Kao)