Das US-Verkehrsministerium (USDOT) teilte am Montag mit, dass es gegen Lufthansa, die Air France-Einheit KLM Royal Dutch Airways und South African Airways Zivilstrafen in Höhe von insgesamt 2,5 Millionen Dollar verhängt hat.

Die zivilrechtlichen Strafen, so das Ministerium, wurden wegen erheblicher Verzögerungen bei der Erstattung von mehr als 900 Millionen Dollar verhängt, die den Passagieren aufgrund der durch die COVID-19-Pandemie unterbrochenen Flüge zustanden und nachdem Tausende von Fluggästen monatelang warten mussten. Von den gegen KLM und Lufthansa verhängten Strafen in Höhe von 1,1 Millionen Dollar wurden jeder Fluggesellschaft 550.000 Dollar für Erstattungen für nicht erstattungsfähige Tickets auf US-Flügen gutgeschrieben.

Im Jahr 2022 sagte Verkehrsminister Pete Buttigieg, dass die US-Regierung 10 Untersuchungen von Fluggesellschaften im Zusammenhang mit verspäteten Rückerstattungen für Pandemie-Passagiere abgeschlossen hat und dass 10 weitere Untersuchungen anhängig sind.

Im Jahr 2020 dauerte die Bearbeitung von Tausenden von Erstattungsanträgen von Lufthansa-Passagieren auf US-Flügen länger als 100 Tage.

Lufthansa sagte in einer Erklärung, dass sie alle geforderten Rückerstattungen geleistet hat und die "vom USDOT sanktionierte Zahlungsverzögerung ausschließlich auf das historisch beispiellose Ausmaß der Rückerstattungen während der COVID-Pandemie zurückzuführen ist." KLM und South African Airways haben sich nicht sofort geäußert.

Lufthansa teilte dem USDOT mit, dass sie aufgrund der unvorhersehbaren Auswirkungen der COVID-Pandemie gezwungen war, Tausende von Flügen zu streichen und mit Rückerstattungsanträgen überschwemmt wurde, so dass ihr die Insolvenz drohte. Sie sagte, dass jeden Tag Rückerstattungsanträge einträfen, die "der Arbeitsbelastung von zweieinhalb Monaten entsprechen".

Die deutsche Fluggesellschaft sagte, dass sie zwischen März 2020 und September 2022 Rückerstattungen in Höhe von 5,3 Milliarden Dollar geleistet hat, darunter 802 Millionen Dollar für US-Kunden.

KLM teilte dem USDOT im Juni 2020 mit, dass sie allen Kunden, die nicht erstattungsfähige Tickets für gestörte US-Flüge besaßen, Rückerstattungen anbot, sagte aber, dass "personelle und technische Probleme und die große Anzahl von Rückerstattungsanträgen dazu führten, dass Tausende von Kunden viele Monate lang warten mussten.

KLM hat nach eigenen Angaben eine der kundenfreundlichsten Richtlinien für die Rückerstattung und den Umtausch von Flugtickets in der Branche eingeführt und Kunden auf US-Flügen, die keinen Anspruch auf Rückerstattung hatten, 84,15 Millionen Dollar erstattet.

Das US-Verkehrsministerium teilte mit, dass ihm mehr als 400 Beschwerden vorliegen, wonach die staatliche South African Airways es versäumt hat, rechtzeitig Rückerstattungen zu leisten. Die Fluggesellschaft stand kurz vor der Liquidation, bevor sie 2019 eine Art Insolvenzschutz beantragte, und ihre Finanzen verschlechterten sich, als die COVID-Pandemie den Flugverkehr einschränkte und ihren ohnehin schon minimalen Cashflow aufbrauchte.

Im November 2021 stimmte Air Canada einem Vergleich in Höhe von 4,5 Millionen Dollar zu, um eine Untersuchung des US-Verkehrsministeriums zu beenden, bei der es um die Behauptung ging, dass Tausende von Rückerstattungen für Fluggäste verzögert worden waren.

Im Januar 2023 erklärte die USDOT, dass sie höhere Strafen für Fluggesellschaften und andere Unternehmen, die gegen die Verbraucherschutzvorschriften verstoßen haben, anstrebt, um von künftigen Verstößen abzuschrecken. (Berichterstattung durch David Shepardson, Bearbeitung durch Bill Berkrot)